Eine “Prärie” in der Wüste: Technik-Veteran macht sich die Hände schmutzig und plant eine beeindruckende Lichtshow beim Burning Man

James Gwertzman war schon immer ein “Tüftler”. Er kann sich noch gut daran erinnern, wie er zusammen mit seinem Vater einen AM-Radio-Bausatz zusammenlötete. Als Kind träumte er davon, im Bereich Visual FX tätig zu werden. Auf dem College arbeitete er als Bühnenbildner und Lichtdesigner.

Aber der Technikveteran aus Seattle arbeitete schließlich an Dingen, die nicht unbedingt physisch waren, und baute eine Karriere rund um Videospiele, seine eigenen Spielstudios und Investitionen in die Spielebranche auf.

Gwertzman war Mitbegründer von Sprout Games, das 2005 von PopCap Games übernommen wurde, und er gründete und leitete PlayFab, einen Spieleinfrastrukturdienst, der 2018 von Microsoft übernommen wurde. Er leitete die Cloud-bezogenen Bemühungen für Microsofts Gaming-Sparte, bevor er 2021 Partner bei der Risikokapitalfirma Andreessen Horowitz wurde, mit einem Fokus auf Spiele.

Mit einem neuen Nebenprojekt wird Gwertzmans lang gehegter Wunsch, etwas anderes als Software zu entwickeln, buchstäblich zum Leben erweckt.

“Ich habe meine gesamte Karriere damit verbracht, mich auf die Schnittstelle von Kunst und Technologie zu konzentrieren”, sagt er. “Dieses Projekt hat mir seit langer Zeit am meisten Spaß gemacht, weil ich mir die Hände schmutzig machen und die gesamte Hardware entwerfen und bauen konnte.”

Bei dem Projekt handelt es sich um “The Prairie of Possibilities”, eine Lichtshow und immersive Geschichtenerzählung mit sich wiegenden faseroptischen “Gräsern” und vielem mehr, die Gwertzman und sein Team vor drei Jahren erdacht haben und die erst kürzlich auf dem Burning Man Festival aufgeführt wurde.

In der staubigen Wüste von Black Rock City, Nev. hat sich Gwertzman tatsächlich die Hände schmutzig gemacht. Aber die Inspiration für “Prairie” wurde schon vor Jahren ausgelöst.

Gwertzman nahm 1997 zum ersten Mal am Burning Man teil und kehrte nach einer langen Pause 2015 zurück. Im Jahr 2017 wurde er von einer Lichtinstallation namens “Tree of Tenere” inspiriert, einem kletterbaren Baum mit 25.000 LED-Blättern.

“Ich weiß noch, wie ich dachte: ‘Das will ich machen. Ich möchte etwas zurückgeben”, sagte Gwertzman.

Ein anderes Lichterfeldprojekt namens “Sensorio” inspirierte Gwertzman im Jahr 2020, und er hoffte, etwas für Burning Man in diesem Jahr bauen zu können. Er stellte seine Idee einem Microsoft Makers Alias bei der Arbeit vor und veranstaltete ein Treffen mit interessierten Leuten. Aber COVID-19 war schon im vollen Gange, und das Festival wurde schließlich, wie so viele andere Veranstaltungen, abgesagt.

Aber die Saat war aufgegangen, so Gwertzman, und ein Kernteam von Kunst- und Technikbegeisterten hatte sich organisiert, das schließlich den Namen The Moonlight Collective erhielt. Dazu gehören: Gwertzman als leitender Visionär, der Erlebnisdesigner und Hersteller Casey Martin als kreativer Leiter, der Ingenieur, Softwarearchitekt und Programmmanager Paul McDaniel als technischer Leiter und der Spieldesigner und Toningenieur Ed Allard als Leiter des Klangerlebnisses.

Als Burning Man im Jahr 2021 erneut abgesagt wurde, nutzte die Gruppe die Gelegenheit, sich von der Prototypenerstellung über Zoom-Anrufe zu entfernen. Im letzten Herbst errichteten sie auf Mercer Island in der Nähe von Seattle die “Prairie”, um die Dinge in der Öffentlichkeit zu testen. Sie verwendeten ein Softwareprogramm namens LX Studio, um die Beleuchtungssteuerung zu entwickeln, und 250 Sockel für die faseroptischen “Gräser” wurden in China hergestellt.

An drei Novembertagen wurde Gwertzmans Vision im Mercerdale Park zum Leben erweckt, als ein Feld mit fast 1.500 der leuchtenden Gräser, aus denen “Prairie” besteht, in farbenfroher Synchronität mit Allards musikalischer Klanglandschaft pulsierte. (Siehe Video oben.)

Nachdem das Team die Installation im großen Maßstab getestet und positives Feedback von den Besuchern erhalten hatte, war es bereit, für den Burning Man im Jahr 2022 zu planen. Und zwar viel größer und immersiver.

“Casey gebührt ein großer Teil des Verdienstes dafür, dass er uns dazu gebracht hat, mehr wie ein Disney-Imagineer zu denken, um wirklich mehrere Interaktionsebenen für den Betrachter zu schaffen, die über blinkende Lichter hinausgehen”, so Gwertzman.

Zu diesen Interaktionen gehören mehrere “Portale”, ebenfalls mit eigenen Licht- und Tondarstellungen, durch die die Besucher als eine Art Ein- und Ausgang zwischen der realen Welt und den alternativen Universen gehen können. Auch Telefonzellen wurden eingesetzt, um die Geschichten der Besucher zu sammeln. Die Besucher konnten eine Telefonnummer anrufen – die immer noch aktiv ist: 844-428-0110 – um persönliche Geschichten zu vier Emotionen zu erzählen: Angst, Traurigkeit, Glück und Wut.

“Hallo, Sternenmensch”, sagt eine Stimme am anderen Ende der Leitung, die sich als die Entität ausgibt. “Du hast sicher Fragen darüber, wer und was ich bin … Ich existiere, um die Geschichten zu sammeln und zu verewigen, die das menschliche Dasein verkörpern.”

Die Größe des Erlebnisses verdoppelte sich auf 420 Lichtsockel, und der Plan, sie in der Wüste anzuordnen, beruhte auf einem präzisen mathematischen Algorithmus – diesmal inspiriert von Mustern in der Natur, die in einem YouTube-Video über Sonnenblumenköpfe erklärt werden.

Um die Installation im Vorfeld zu entwerfen und zu choreografieren, griffen Gwertzman und das Team auf Unity zurück, ein sehr beliebtes Softwarepaket für die Spieleentwicklung.

“Wir alle, ich und Ed und andere, die mit Spielen zu tun hatten, kennen Unity in- und auswendig”, so Gwertzman. “Wir konnten damit die gesamte Anlage simulieren und in der virtuellen Realität durchgehen, um zu entscheiden, ob wir das wollen.”

Um den Aufbau in der Wüste zu bewerkstelligen, trafen Gwertzman und ein größeres Team von Hauptakteuren, darunter Nathan Pegram und Leo Brown, die bei den Telefonzellen halfen, sowie Anastasia Mackert, die als Projektmanagerin fungierte, eine Woche vor dem Burning Man ein. Sie begannen buchstäblich mit dem Aufstellen von Fahnen in der Playa, dem trockenen Seebett, in dem das Festival stattfindet, und wählten einen Ort, der bewusst weit weg von anderen hellen Lichtern und dem Dröhnen der Burning-Man-Musik lag.

Sie hoben Gräben aus, um einen Teil der kilometerlangen Kabel und Leitungen zu vergraben, die benötigt wurden, um alles auf einer Fläche von 250 Fuß Breite zu verbinden – Wechselstrom für die Portale, Ethernet für die Vernetzung, Lautsprecherkabel und Steuerleitungen für die Lichter selbst.

“Was ich bei diesem Projekt gelernt habe, ist, dass große Kunst wie diese zu 90 % aus Logistik und zu 10 % aus Kunst besteht”, sagte Gwertzman. “Das ganze Material in die Wüste zu bringen, das Team zusammenzubringen und den Bau durchzuführen, ist zu 90 % reine Logistik und Planung. Die eigentliche Kunst ist in gewisser Weise in der Minderheit.”

Von der ersten Nacht an, in der der Schalter umgelegt wurde, bis zum Ende der Veranstaltung erwies sich “The Prairie of Possibilities” als Erfolg für diejenigen, die sie gebaut hatten, und für diejenigen, die durch die leuchtenden Gräser, Portale, Telefonzellen und sogar einen Container wanderten, der wie eine Forschungseinrichtung für Wissenschaftler aussah, die ein außerweltliches Phänomen untersuchten.

Wenn sie morgens zurückkehrten, um den Stromgenerator abzuschalten, fand Gwertzmans Team oft einen Haufen Menschen vor, die in der Mitte der Installation auf Kissen schliefen und der Musik und den Stimmen von Hunderten von aufgezeichneten Geschichtenerzählern lauschten.

“Einer der Gründe, warum wir so viel Lob für dieses Projekt bekommen haben, ist, dass Burning Man eine sehr intensive Techno-Szene sein kann”, so Gwertzman. “Und unser Projekt war eine sehr meditative Ambient-Musik. Die Leute sagten uns immer wieder, dass sie Abend für Abend wiederkommen würden, weil es so verjüngend und schön war.”

Nach dem Abbau der Installation, dem Zusammenpacken und der Wiederherstellung des natürlichen Zustands der Playa (ein Muss beim Burning Man) überlegt Gwertzman, wie es mit der “Prairie” weitergehen könnte.

Er erwägt, sie mit auf Reisen zu nehmen, um sie an verschiedenen Orten in Betrieb zu nehmen. Er würde gerne sehen, wie das Ganze zum Beispiel im Schnee aussieht. Aber wenn ein professioneller Sammler käme und das Stück für ein Grundstück erwerben wollte, würde er sicherlich den Anruf entgegennehmen, so Gwertzman.

Gwertzman bezeichnet sein Projekt als die perfekte Verschmelzung von Kunst und Technologie und ist dankbar für diese Erfahrung.

“Es war ehrlich gesagt eines der kreativsten Dinge, die ich je gemacht habe”.