Für Apple und andere Unternehmen bedeuten Satelliten und Mobiltelefone eine neue Dimension

Mit der heutigen Vorstellung des iPhones reiht sich Apple in die Liste der Unternehmen ein, die die Leistung der Satellitenkommunikation mit der Leistung von Mobiltelefonen kombinieren wollen – eine Liste, die auch andere Tech-Schwergewichte wie T-Mobile und SpaceX, Amazon und Verizon, OneWeb und AT&T umfasst.

Ebenfalls auf der Liste: ein Startup-Unternehmen, das sich eine Nische im Bereich der Satellitenkommunikation erobert hat.

“Wir sind allen anderen um Jahre voraus und befinden uns daher in einer großartigen Position”, so Charles Miller, Mitbegründer und CEO des in Virginia ansässigen Unternehmens Lynk. “Wir sprechen schon seit einiger Zeit darüber, was für ein riesiges Geschäft das ist, und eine Reihe anderer Unternehmen beginnt jetzt aufzuwachen.”

Spezialisierte Satellitentelefone gibt es schon seit Jahrzehnten, aber die neue Generation weltraumgestützter Telekommunikationsdienste soll die Milliarden von Smartphones nutzen, die für den allgemeinen Markt produziert werden.

In einigen Szenarien – z. B. bei den Verträgen zwischen Amazon und Verizon und OneWeb und AT&T – könnten Telekommunikationsbetreiber Satelliten nutzen, um in abgelegenen Gebieten, in denen es nicht praktikabel ist, Glasfaserkabel zu verlegen, eine Verbindung zu Funktürmen herzustellen. Das ist das so genannte “Cellular Backhaul”.

In anderen Szenarien stellen Unternehmen mit Antennen ausgestattete Terminals bereit, die zwischen herkömmlichen Mobilfunkdiensten und Satellitendiensten wählen können, wenn Sprach-/Datenverbindungen an abgelegenen Standorten benötigt werden – oder wenn eine Katastrophe den Mobilfunkdienst lahm legt. Das ist es, was die in Kirkland, Washington, ansässige Kymeta Corp. mit ihrem hybriden Satelliten-Mobilfunk-System macht.

Das Szenario, das heutzutage die meiste Aufmerksamkeit auf sich zieht, ist die direkte Satellitenkommunikation zum Telefon: Statt über einen Mobilfunkmast oder bodengestützte, mit Antennen ausgestattete Endgeräte können Signale direkt zwischen Satelliten in der niedrigen Erdumlaufbahn und dem iPhone oder Android-Telefon in Ihrer Hand hin- und hergeleitet werden.

Diese direkte Satellitenverbindung würde als letzter Ausweg dienen, wenn der Handynutzer ohne jede andere Art von Netzabdeckung festsitzt – zum Beispiel, wenn man sich auf einem Bergpfad verirrt hat oder mit einem platten Reifen auf einer Landstraße stecken bleibt. Das ist es, was Apple mit seinem neuen iPhone 14 tun wird und was T-Mobile mit dem Starlink-Netzwerk von SpaceX anstrebt. “Es wird den Komfort der Menschen massiv verbessern und Leben retten”, sagte SpaceX-CEO Elon Musk bei der Bekanntgabe des T-Mobile-SpaceX-Deals.

Der SOS-Notfallplan von Apple ist ganz auf Sicherheit ausgerichtet: Das iPhone 14 wird so programmiert sein, dass es Ihnen zeigt, wohin Sie Ihr Telefon richten müssen, um eine Verbindung zu den Satelliten der Globalstar-Konstellation herzustellen. Es wird eine Schnittstelle geben, die Sie durch eine Reihe von Tasten führt, um den entsprechenden Alarm zu senden, egal ob Sie verletzt, gestrandet oder verloren sind.

Auf der Rückseite haben Apple und seine Partner ein System eingerichtet, das bei Bedarf die Notrufnummer 9-1-1 übernimmt, z. B. um eine Textnachricht per Sprache an die Notrufzentrale weiterzuleiten. Und wenn Sie sich in einem Gebiet ohne Mobilfunkempfang befinden, können Sie Ihren Standort über die FindMy-Funktion von Apple an Ihre Angehörigen senden.

“Es hat Jahre gedauert, diese Vision Wirklichkeit werden zu lassen”, sagte Ashley Williams, Apples Manager für Satellitenmodellierung und -simulation, bei der heutigen Vorstellung. Das iPhone 14 von Apple kommt diesen Monat auf den Markt, aber die satellitengestützte SOS-Notfallfunktion wird erst im November verfügbar sein.

Man könnte meinen, dass all diese hochkarätigen Geschäfte einen Startup-CEO wie Lynks Miller nervös machen würden. Seit fünf Jahren arbeiten Miller und sein Team daran, einen satellitengestützten Direct-to-Phone-Dienst für SMS anzubieten – ein Konzept, das sich erst jetzt durchzusetzen scheint. In Wahrheit könnte Miller nicht zufriedener sein.

“Wenn man mit Leuten spricht, die zum ersten Mal davon hören, sagen sie: ‘Mensch, das ist ja wirklich neu. Warum habe ich noch nie davon gehört?’ Und so sind die Leute natürlich skeptisch”, sagte er gegenüber GeekWire. “Aber wenn ein Haufen anderer wirklich kluger Leute anfängt, sich darauf einzulassen und es zu tun, wird diese Frage überflüssig.

Lynk hat bereits eine Reihe von Testsatelliten gestartet, und im April wurde der erste kommerzielle “Mobilfunkmast im All” mit Hilfe von SpaceX in die Umlaufbahn gebracht. Drei weitere Satelliten sollen noch in diesem Jahr in die Umlaufbahn gebracht werden, um den Weg für kommerzielle Dienste frei zu machen.

Es gibt noch einige regulatorische und technische Hürden, aber Miller sagte, dass sein Unternehmen bereits 15 Verträge mit Mobilfunknetzbetreibern in der ganzen Welt abgeschlossen hat. Die meisten der Telekommunikationspartner von Lynk beabsichtigen, die Satellitenkonnektivität auf der Basis eines Premium-Tagespasses anzubieten. Andere werden “allen ihren Nutzern erlauben, unseren Dienst als Teil ihres Plans kostenlos zu nutzen”, so Miller. (Apple sagt, dass sein SOS-Notfallplan für Käufer des iPhone 14 in den ersten zwei Jahren kostenlos sein wird).

Obwohl sich Lynk vorerst ausschließlich auf das Speichern und Weiterleiten von Textnachrichten konzentriert, ist Miller der Meinung, dass der Markt für Satellitentelefonie groß genug ist, um sein Unternehmen und auch andere Anbieter zu beherbergen.

Das in Texas ansässige Unternehmen AST SpaceMobile wird voraussichtlich im Zeitraum 2023-2024 mit einem weltraumgestützten zellularen Breitbandnetz, das für Standard-Mobiltelefone zugänglich sein soll, in den Markt einsteigen. Im Juli kündigten AST SpaceMobile und Nokia eine fünfjährige Partnerschaft zur Entwicklung von Technologien für 4G- und 5G-Konnektivität an. Bereits in diesem Jahr könnte mit dem Start eines Testsatelliten ein Praxistest beginnen.

Und am Vorabend der Apple-Ankündigung kündigte das chinesische Unternehmen Huawei Technologies an, dass sein nächstes Flaggschiff-Smartphone die Möglichkeit bieten wird, Kurznachrichten zu versenden und Routen über das BeiDou-Navigationssatellitensystem zu planen.

So begrenzt sie auch sein mögen, Apples neu angekündigte Pläne für SOS-Notrufe könnten den Markt für Satellitennachrichten noch weiter anheizen, so Miller von Lynk.

“Sie werden den Appetit der Leute wecken. … Wir glauben, dass es viele Größenordnungen mehr Nachrichten für reguläre kommerzielle Dienste gibt, und es wird die Leute dazu bringen, mehr zu wollen”, sagte Miller. “Es wird einfach eine große Anzahl von Menschen für diesen Dienst begeistern, und als Marktführer in diesem Bereich ist es unsere Aufgabe, dies der Welt zu vermitteln.