NASA bricht zweiten Startversuch einer Mondrakete wegen eines anhaltenden Wasserstofflecks ab

Die NASA hat den heutigen Startversuch ihrer Space Launch System-Rakete wegen eines Wasserstofflecks, das beim Betanken der Kernstufe aufgetreten ist, abgesagt.

Die Missionsmanager erklärten, dass sie auf die aktuelle Startmöglichkeit verzichten müssen. Obwohl noch keine endgültige Entscheidung getroffen wurde, scheint es wahrscheinlich, dass der nächste Startversuch bis Oktober warten muss.

Die unbemannte Testmission der NASA, bekannt als Artemis 1, soll den Weg für die Entsendung von Astronauten zum Mond ebnen.

“Wir werden starten, wenn es so weit ist”, sagte NASA-Administrator Bill Nelson. “Wir gehen erst dann, und vor allem jetzt, auf einen Testflug, denn wir werden das Ding belasten und testen … und sicherstellen, dass es richtig ist, bevor wir vier Menschen auf die Spitze stellen. Das ist also ein Teil des Raumfahrtgeschäfts.”

Der heutige Start im Kennedy Space Center in Florida erfolgte fünf Tage nach einer anfänglichen Verschiebung, die auf Bedenken hinsichtlich des Verfahrens zur Abkühlung der SLS-Raketentriebwerke vor dem Start zurückgeführt wurde. Die Ingenieure vermuteten, dass das Problem auf einen defekten Sensor zurückzuführen war, und änderten ihre Verfahren, um diesem Szenario zu begegnen. Der heutige Countdown war jedoch noch nicht weit genug fortgeschritten, um diese Verfahren anzuwenden.

Diesmal hatte das Problem mit der Treibstoffleitung zu tun, über die die NASA den SLS-Tank mit unterkühltem Flüssigwasserstoff auffüllt. Die Ingenieure entdeckten ein anhaltendes Leck in der Verbindung zwischen der Treibstoffleitung und der Rakete und versuchten dreimal, eine Dichtung in der Verbindung wieder anzubringen.

“Leider waren die Versuche, das Problem zu beheben, nicht erfolgreich”, sagte NASA-Startkommentator Derrol Nail.

Der Flüssigsauerstofftank der Rakete war vollständig gefüllt, aber der Flüssigwasserstofftank war laut Nail nur zu 11 % gefüllt, als der Countdown um 11:17 Uhr ET (8:17 Uhr PT) abgebrochen wurde – genau drei Stunden vor der geplanten Startzeit.

Während einer Pressekonferenz nach dem Start sagte Artemis-Missionsmanager Mike Sarafin, dass ein Ventil vor dem heutigen Treibstoffladevorgang versehentlich geöffnet wurde, was dazu führte, dass der Wasserstoffdruck über die Standardgrenze von 20 Pfund pro Quadratzoll hinaus auf bis zu 60 psi anstieg. Er gab jedoch zu bedenken, dass die Missionsmanager diesen versehentlichen Überdruck noch nicht mit dem Wasserstoffleck in Verbindung gebracht haben.

Laut Sarafin führte das Leck zu einer Wasserstoffkonzentration in der Umgebungsluft, die zwei- bis dreimal höher war als die 4 %, die die NASA als sicheres Niveau ansieht. “Dies war kein kontrollierbares Leck”, sagte er.

Die Missionsmanager prüfen derzeit die nächsten Schritte. Sarafin sagte, dass es wahrscheinlich “mehrere Wochen” dauern wird, das Leck zu beheben. Möglicherweise muss die Rakete für weitere Arbeiten von der Startrampe zurück in das Vehicle Assembly Building der NASA gerollt werden. In jedem Fall wird es bis Ende September oder, was wahrscheinlicher ist, bis Oktober dauern, um die notwendigen Arbeiten durchzuführen.

Der allererste Start der SLS-Rakete – die nach der Saturn V aus der Apollo-Ära die leistungsstärkste Trägerrakete ist, die je für die NASA gebaut wurde – dürfte ein spektakulärer Anblick sein. Und das wäre nur der Anfang für die Artemis-1-Mission, die das erste Mal seit fast 50 Jahren ein Raumschiff zum Mond befördern soll.

Der Missionsplan für Artemis 1 sieht vor, dass das SLS ein Orion-Raumschiff auf einen Looping-Trip schickt, der bis auf 60 Meilen an die Mondoberfläche heranreicht und bis zu 40.000 Meilen über den Mond hinaus reicht.

Orion würde bei Artemis 1 keine Menschen befördern, sondern drei mit Sensoren ausgestattete Puppen, die Daten über die Strahlenbelastung und andere Umweltbedingungen im Inneren der Kapsel sammeln.

In Zusammenarbeit mit Cisco und Lockheed Martin hat Amazon einen Alexa-ähnlichen virtuellen Assistenten mit dem Spitznamen Callisto entwickelt, der zu Versuchszwecken in Orion mitfliegen soll. Auf zukünftigen Flügen könnte Callisto den Astronauten auf dem Weg zum Mond oder Mars Informationen in Echtzeit liefern.

Einer der Schlüsselmomente der Artemis-1-Mission ist der Eintritt des Orion-Raumschiffs in die Atmosphäre bei einer Geschwindigkeit von 25.000 Meilen pro Stunde auf dem Rückweg zu einer Wasserlandung im Pazifik. Das würde den Hitzeschild von Orion bei Temperaturen von bis zu 5.000 Grad Celsius auf eine harte Probe stellen.

Wenn dieser Testflug gut verläuft, wäre der Weg frei für die NASA, im Jahr 2024 eine Astronautenbesatzung auf einen ähnlichen Mondumrundungsflug für Artemis 2 zu schicken. Der Meilenstein, die Mondlandung, würde mit Artemis 3 im Jahr 2025 oder 2026 erfolgen.

Das Artemis-Mondprogramm, das seinen Namen von der mythologischen Mondgöttin hat, die die Schwester von Apollo war, unterstreicht die führende Rolle der NASA bei der Erforschung des Weltraums. Diese Rolle war in den letzten Jahren aufgrund der jahrelangen Verzögerungen und der milliardenschweren Kostenüberschreitungen im Zusammenhang mit dem SLS-Orion-Programm etwas umstritten.

Eine erfolgreiche Mission würde das Profil der Raumfahrtbehörde im Vergleich zu kommerziellen Raumfahrtunternehmen wie SpaceX und Blue Origin schärfen, während eine nicht so erfolgreiche Mission die Debatte darüber verstärken könnte, ob die NASA mehr von ihrer Rolle an diese kommerziellen Unternehmen abgeben sollte. (SpaceX soll bereits eine Mondlandefähre für die Artemis-3-Mission liefern, die auf dem Design seiner Starship-Rakete basiert).

“Sowohl Blue Origin als auch SpaceX haben auf eigene Kosten wiederverwendbare Schwerlastraketen gebaut und sind der Wegwerfrakete der Regierung, die Milliarden unserer Steuergelder erhält, bereits dicht auf den Fersen”, schrieb die ehemalige stellvertretende NASA-Administratorin Lori Garver in ihren kürzlich veröffentlichten Memoiren “Escaping Gravity”.