Treffen Sie Tom Daniel, den neuen CEO der Washington Research Foundation

Die Washington Research Foundation hat einen neuen Vorstandsvorsitzenden ernannt: Tom Daniel, ehemaliger Vorsitzender des Fachbereichs Biologie der Universität Washington.

Daniel wird die Leitung der WRF am 1. Oktober von der Interims-CEO Susan Coliton übernehmen, die nach dem Rücktritt des langjährigen CEO Ron Howell vor mehr als einem Jahr das Ruder übernahm.

Die WRF wurde 1981 gegründet, um die Kommerzialisierung und Lizenzierung von Technologien der Universitäten und Forschungseinrichtungen des Bundesstaates zu unterstützen. Diese Aufgabe wird heute größtenteils von internen Technologietransferbüros übernommen, und der Aufgabenbereich der WRF hat sich seitdem erweitert.

Die Organisation hat mehr als 137 Millionen Dollar an Zuschüssen für staatliche Einrichtungen bereitgestellt, um die Gehälter von Postdocs, die Forschung der Fakultät, neu entstehende Start-ups und vieles mehr zu unterstützen. WRF unterstützt Innovation und Unternehmertum, noch bevor sich die Technologietransferstellen einschalten, und treibt sie auch durch WRF Capital voran, das seit 1996 in 119 Start-ups investiert hat.

Ihre Rolle im Ökosystem ist der Brückenkopf, mehr als reines Risikokapital”, sagte Daniel, ein ehemaliger MacArthur Genius”-Stipendiat. “Sie machen das ganze Ding. Und es gibt nicht viele Organisationen, die das tun”.

GeekWire sprach mit dem 68-jährigen Daniel über die Zukunft der WRF und darüber, wie sich die neue Position mit seinen anderen Aufgaben vereinbaren lässt. So ist er unter anderem Mitglied des Bundesberatungsausschusses für das Biological Sciences Directorate der National Science Foundation (NSF) und des Verwaltungsrats des Allen Institute und der Paul G. Allen Family Foundation.

Außerdem leitet er das UW Weill Neurohub-Programm, das die Behandlung von Hirnerkrankungen vorantreibt. “Dies sind alles synergetische Aktivitäten”, sagte Daniel, der diesen Monat in den Status eines emeritierten Dozenten überging und plant, seine Forschungen zur Bewegungs- und Flugbiomechanik der Riesenmotte Manduca sexta fortzusetzen. Er ist ein interdisziplinärer Wissenschaftler und hatte bereits Lehraufträge in den Bereichen Informatik und Ingenieurwesen, Bioingenieurwesen und Maschinenbau inne.

Das folgende Interview wurde aus Gründen der Kürze und Klarheit überarbeitet.

Geekwire: Worauf freuen Sie sich in Bezug auf die Zukunft von WRF am meisten?

Tom Daniel: Dass wir den Bereich der Biowissenschaften weiter ausbauen und die Entwicklung in dieser Region beschleunigen. Und ich verwende die Worte sehr vorsichtig. Ich habe nicht von Start-ups im Bereich der Biowissenschaften gesprochen. Der Biowissenschaftssektor umfasst die Start-ups, die Innovation und die Menschen, die die Wissenschaft betreiben. Meine Rolle als CEO besteht darin, den WRF-Mitarbeitern und den Projekten und Unternehmen, die die Region anstrebt, den Weg zu ebnen. Das WRF kann dazu beitragen. Wenn es eine Partnerschaft gibt, die eine Brücke zwischen dem privaten und dem öffentlichen Sektor schlagen kann, sollten wir dies tun.

Der Schwerpunkt der WRF lag bisher vor allem auf den Biowissenschaften. Gibt es Ihrer Meinung nach Möglichkeiten, die Art der von der WRF unterstützten Disziplinen zu erweitern?

Es ist noch etwas früh, um das zu sagen, denn wir werden eine strategische Planung durchführen, und das wird eine Teamleistung sein. Es ist nicht einfach, die Bereiche voneinander zu trennen: “Das ist Biowissenschaft, das ist Technik, das ist Umwelt”. In Wirklichkeit gibt es Dinge, die an der Schnittstelle zwischen all diesen Bereichen stattfinden. Zum Beispiel die menschliche Gesundheit und die Umweltbedingungen: Schauen Sie nach draußen, und Sie sehen den Klimawandel. Bei Geräten und Biowissenschaften gibt es starke Überschneidungen in Bereichen wie den Neurowissenschaften. Es fällt mir schwer, neue und aufregende Bereiche zu finden, die nicht einen Hauch von maschinellem Lernen und KI haben.

Die Stärken des WRF liegen in der Unterstützung von Nachwuchsforschern, der Vergabe von Zuschüssen und der Förderung und Finanzierung von Start-ups. Gibt es noch andere Möglichkeiten, die Innovation voranzutreiben?

Da wir noch ganz am Anfang stehen, weiß ich noch nicht, wie sich das alles entwickeln wird. Das Hauptziel des WRF besteht jedoch darin, die Innovation im Bundesstaat Washington zu fördern, indem Forschung und Unternehmen in der Frühphase durch Zuschüsse und Investitionen unterstützt werden. Es gibt viele Möglichkeiten, dies zu tun. Dazu gehören Partnerschaften, nicht nur mit Risikokapitalgebern, sondern auch mit der National Science Foundation – zum Beispiel, wenn eine Einrichtung ein wichtiges Zentrum für technologische Innovationen schaffen will.

Es gibt so viele Synergien mit dem, was die WRF zu tun versucht, und mit dem strategischen Auftrag der NSF in der Zukunft. Bei der NSF gibt es ein neues Direktorat mit der Bezeichnung Technologie, Innovation und Partnerschaften. Und alles, worüber die NSF spricht, spiegelt sich in den Aktivitäten der WRF wider.

Das ist eine ziemlich interessante potenzielle Überschneidung.

Ich werde Ihnen noch eine weitere Verbindung nennen. Ich sitze im Vorstand der Paul G. Allen Family Foundation. Sie hat eine ganze Reihe von Projekten finanziert, die nicht in den Biowissenschaften angesiedelt sind, denn diese gehören zum Allen Institute. Die Stiftung konzentriert sich mehr auf den Naturschutz, das Klima und ähnliche Dinge, obwohl sie auch die Biowissenschaften fördert. Ein weiteres Beispiel für eine Partnerschaft – und das gilt nicht nur für die WRF – ist, dass die Stiftung eine Partnerschaft mit der NSF eingegangen ist, um die Entwicklung von Technologien zur Überwachung der biologischen Vielfalt im Zusammenhang mit dem Klimawandel zu finanzieren.

Sind Sie der Meinung, dass Sie durch die WRF besser in der Lage sind, diese größeren Ziele zu fördern als die UW?

Ja. Die Partnerschaften der WRF bestehen nicht nur mit der UW. Ich bin ein leidenschaftlicher Fan der UW und all dessen, was sie getan hat, und ich habe meine Karriere dort geliebt, aber es gibt einige beeindruckende Dinge, die im ganzen Bundesstaat passieren. Die Bereiche Landwirtschaft und Veterinärmedizin sind an der UW ziemlich dünn gesät und für die Wirtschaft des Bundesstaates sehr wichtig; dies sind Stärken der Washington State University und anderer Universitäten. Bei Dingen, die sich direkt auf die Gesundheit und das Wohlergehen der Menschen in diesem Bundesstaat auswirken, kann die WRF einen Beitrag leisten. Die Landwirtschaft und das Klima stellen uns heute vor einige echte Herausforderungen.

Sie haben auch Ihr Interesse an einer größeren Vielfalt in Wissenschaft und Unternehmertum zum Ausdruck gebracht, können Sie die Rolle der WRF näher erläutern?

Der WRF sorgt für eine bessere Diversifizierung des MINT-Wegs, für eine bessere Inklusion auf dem gesamten Weg von der Entdeckung bis zur Umsetzung, z. B. durch die Finanzierung von Postdocs und eine kürzliche Auszeichnung für Seattle Children’s. Dies liegt mir sehr am Herzen. Ohne eine vielfältige Pipeline von Innovatoren kann es in der Region keine Innovationen geben.

Was reizt Sie am Ökosystem der Start-ups in Washington?

Bis vor kurzem wurde es vom IT-Sektor dominiert, und jetzt beginnt der Biotech-Sektor hier zu boomen. Das ist wirklich interessant. Und warum ist das so? Zum Teil liegt es daran, dass sich diese beiden Bereiche einander annähern: der IT-Sektor und der Biotech-Sektor. Und es gibt nur wenige Orte auf der Welt, an denen diese Kombination so gut funktioniert wie bei uns. Das gilt auch für die Stärke der Forschungsinstitute in dieser Region.

Es gibt eine einzige forschungsintensive Einrichtung mit der starken Partnerschaft zwischen dem UW und dem Fred Hutchinson Cancer Center, und dann gibt es diese Region in unmittelbarer Nähe mit Seattle Children’s, dem Allen Institute und anderen. Aber in der Bay Area gibt es Einrichtungen wie Berkeley und Stanford, die eher getrennt arbeiten. In Boston ist es ähnlich. Dort gibt es nicht so eine Stadt-Stadt-Koordination wie bei uns. Das ist ziemlich einzigartig.

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