Wie diese Startup-Gründerin aus Seattle wieder auf die Beine kam, als ihre Investoren absprangen

Sarah Haggard dachte, sie hätte alles richtig gemacht, um Tribute, ihr Unternehmen in der Frühphase, für den Erfolg mit Risikokapital zu rüsten.

Sie baute Beziehungen zu anderen Gründern auf, die ihr persönliche Kontakte zu den VC-Firmen vermittelten, die ihnen Schecks ausgestellt hatten. Sie verbrachte Zeit damit, einen Cheftechnologen zu rekrutieren. Sie gewann namhafte Kunden für ihr Unternehmen, das Mentoring-Beziehungen zu Unternehmen vermittelt, darunter Microsoft und Zillow. Sie hatte Hunderttausende von Dollar an Einnahmen.

Die 3-Millionen-Dollar-Startkapitalrunde war für ihr in Seattle ansässiges Startup scheinbar beschlossene Sache.

Dann erhielt sie im Mai den Anruf des Hauptinvestors. Sie zogen sich zurück.

Sie war sprachlos und konnte die Nachricht nicht fassen. Haggard dachte an ihre Mitarbeiter, ihre Kunden, ihre großen Pläne. “Es gibt all diese Dinge, die in Bewegung sind”, sagte sie zu GeekWire, “und die mit einem Schlag weg sind.”

In einem Beitrag, den sie diese Woche auf LinkedIn geteilt hat, beschrieb Haggard den Schlag, als sie die Finanzierung verlor und dann ihren CTO und den Leiter des Kundenerfolgs verlor. Nach dem Scheitern zog sie sich aus den sozialen Medien und von Startup-Veranstaltungen zurück. Sie war am Boden zerstört.

“Es war zu schmerzhaft, zuzusehen, wie alle anderen aufblühten, während ich in Trauer ertrank”, schrieb sie in dem Beitrag.

Aber das war noch nicht das Ende der Geschichte.

Einer der Geldgeber der abgebrochenen VC-Runde, das in Atlanta ansässige Unternehmen Engage, beschloss, seinen Scheck über 250.000 US-Dollar auszustellen. Engage akzeptierte Tribute für seinen 10-wöchigen Go-to-Market-Accelerator. Neun der Limited Partner, darunter Führungskräfte von Delta Air Lines, Goldman Saks und Chick-fil-A, waren an ihrem Produkt interessiert.

Es gab immer noch Möglichkeiten, und sie wusste, dass sie erneut Geldmittel beschaffen musste. Haggard musste sich zusammenreißen.

Sie hatte bereits damit begonnen, ihr ursprüngliches Geschäftsmodell aus dem Jahr 2019 zu überarbeiten. Haggard, die zuvor ein Jahrzehnt im Unternehmensvertrieb bei Microsoft tätig war, erkannte, dass die Vermittlung von Mentorenschaften allein kein tragfähiges Geschäft ist.

Die neue Version von Tribute ist eine Plattform für den Wissensaustausch, die zur Unterstützung der pandemiegetriebenen hybriden Arbeitsumgebung entwickelt wurde. Es ist ein Ort, an dem Mitarbeiter berufliche Kontakte knüpfen, Ressourcen für die berufliche Entwicklung austauschen und ihr soziales Wohlbefinden fördern können.

Ihr Überlebensinstinkt setzte ein, so Haggard, und sie begann, weiterzumachen. Sie stellte fest, dass der Tiefpunkt mit viel weniger Ressourcen sie dazu zwang, mit weniger mehr zu erreichen und die neue Richtung ihres Start-ups voll zu akzeptieren. Heute befindet sich Tribute in der “stärksten Position, in der wir uns als Unternehmen jemals befunden haben”, sagte sie, “nachdem alles zusammengebrochen war”.

Die Kundenliste von Tribute ist gewachsen und umfasst nun Amperity, Calendly, Remitly, Sonos und andere.

Eine der wichtigsten Lehren aus dieser Erfahrung, so Haggard, ist, dass viele Gründer und Startups herbe Rückschläge hinnehmen müssen, bevor sie wieder auf die Beine kommen.

Ihr Mann, Jordan Ritter, hat sechs Unternehmen gegründet und gerade sein neuestes, KI-gestütztes Unternehmen angekündigt. Er erzählte ihr ähnliche Geschichten, und Haggard begann, ihre eigenen mit anderen in der Startup-Gemeinschaft zu teilen, 1:1.

Haggard begann zu erkennen, dass sie nicht allein war, und wagte es, die Geschichte ihres Beinahe-Desasters öffentlich zu erzählen. Die überwältigend positive Resonanz hat sie sehr gefreut.

“Es ist eine häufige Erfahrung, aber wir sprechen nicht darüber”, sagte Haggard. “Ich musste mich von der Scham befreien.

Sie ermutigt andere Gründer, dranzubleiben, sich bewusst zu machen, dass Rückschläge zum Prozess gehören, und sich einzugestehen, dass die Mittelbeschaffung ein mühsames Unterfangen ist, das größtenteils einem festen Schema folgt. VCs bevorzugen oft Gründer mit bekannten Verbindungen und früheren Erfolgen, die es innerhalb von ein paar Jahren von einer anfänglichen Idee zu einem Unternehmen mit beträchtlicher Finanzierung bringen, sagte sie. Haggard ist bereits von diesem Kurs abgekommen, aber sie gibt nicht auf.

“Es geht aufwärts. Das ist das Schöne an dieser Geschichte”, sagte sie. “Wir befinden uns jetzt in einer besseren Lage und freuen uns auf die kommende Arbeit.