Amazon schaltet Projekt Kuiper-Prototypsatelliten auf ULAs ersten Vulcan-Start um

Die ersten beiden Prototypsatelliten für Amazons Breitband-Internet-Netzwerk Project Kuiper sollen nun mit dem allerersten Flug der Vulcan Centaur-Rakete der United Launch Alliance Anfang nächsten Jahres starten und nicht mit der Rakete von ABL Space Systems.

Die heutige Ankündigung erfolgt, nachdem sowohl bei ABL als auch bei United Launch Alliance der Zeitplan verschoben wurde, was bedeutet, dass der Vulcan-Startplan von ULA besser mit dem Zeitplan für den Satelliteneinsatz von Amazon übereinstimmt.

Die Prototypen – bekannt als Kuipersat-1 und Kuipersat-2 – wurden entwickelt, um zu testen, wie die verschiedenen Komponenten einer vollständigen Konstellation von 3.236 Satelliten zusammenarbeiten werden. Die Ergebnisse des Tests werden Amazon dabei helfen, sein Design für die Produktionssatelliten zu verfeinern.

“Unsere Prototypsatelliten werden dieses Jahr fertig sein, und wir freuen uns darauf, mit ULA zu fliegen”, sagte Rajeev Badyal, Vice President of Technology für das Projekt Kuiper, heute in einem Amazon-Update.

Der ursprüngliche Plan sah vor, dass die Kuipersatelliten noch in diesem Jahr mit einem der ersten Flüge von ABLs RS1-Rakete gestartet werden sollten – doch das in Kalifornien ansässige Unternehmen ABL hatte mit Verzögerungen in seinem Testprogramm zu kämpfen, was zu Terminverschiebungen führte. Und diese Woche teilte ULA mit, dass es das Debüt seiner Vulcan Centaur-Rakete der nächsten Generation auf Wunsch seines wichtigsten Nutzlastkunden Astrobotic verschieben wird.

Laut ULA bat das in Pittsburgh ansässige Unternehmen Astrobotic um mehr Zeit, um die Arbeiten an seiner Mondlandefähre Peregrine abzuschließen, die als erste Mission des NASA-Programms Commercial Lunar Payload Services zum Mond fliegen soll. Der Start war ursprünglich für Ende 2022 geplant, soll nun aber im ersten Quartal 2023 erfolgen. Die Kuipersats werden als sekundäre Nutzlasten in eine niedrige Erdumlaufbahn gebracht.

Der Start von Vulcan wäre der erste Einsatz der BE-4-Raketentriebwerke von Blue Origin, die von dem privaten Raumfahrtunternehmen des Amazon-Gründers Jeff Bezos in Kent, Washington, hergestellt und nach jahrelangen Verzögerungen gerade an ULA geliefert wurden.

Der Wechsel von ABL zu ULA ist gar nicht so abwegig. Letztes Jahr schloss Amazon mit ULA einen Vertrag über den Start der ersten Kuiper-Produktionssatelliten auf Atlas-5-Raketen ab, denen Vulcan-Starts folgen werden.

“Wir haben bereits 38 Kuiper-Starts mit Vulcan-Raketen durchgeführt, und die Verwendung der gleichen Trägerrakete für unsere Prototyp-Mission gibt uns die Möglichkeit, die Integration der Nutzlast, die Verarbeitung und die Missionsmanagementverfahren zu üben, bevor wir die kommerziellen Starts in großem Maßstab durchführen”, sagte Badyal.

Amazon hat zahlreiche weitere Starts mit der New-Glenn-Rakete von Blue Origin und der Ariane 6 von Arianespace reserviert, so dass sich die Gesamtzahl der Starts auf 92 beläuft. Das Unternehmen plant außerdem, zwei Starts bei ABL zu reservieren, die zu einem späteren Zeitpunkt durchgeführt werden sollen.

Für das Projekt Kuiper gibt es keinen detaillierten Zeitplan für die Aufstellung der Satelliten oder die Aufnahme des Dienstes. Gemäß den Bedingungen der Lizenz, die Amazon von der Federal Communications Commission erhalten hat, muss die Hälfte der 3.236 geplanten Satelliten bis 2026 in Betrieb sein.

Als die Lizenz erteilt wurde, sagte Amazon, dass es mehr als 10 Milliarden Dollar für das Projekt Kuiper ausgeben würde. Mehr als 1.000 Amazon-Mitarbeiter arbeiten an dem Satellitenprojekt, die meisten von ihnen am Hauptsitz des Projekts Kuiper in Redmond, Washington. Auf der Karriere-Website von Amazon sind mehr als 300 offene Stellen für das Projekt aufgeführt.

Das Projekt Kuiper zielt darauf ab, den Breitband-Internetzugang für Milliarden von Menschen auf der ganzen Welt, die unterversorgt sind, auszuweiten. Auf dem Markt für Satellitendatendienste aus der niedrigen Erdumlaufbahn liegt Amazon jedoch weit hinter dem Starlink-Dienst von SpaceX, der bereits Tausende von Satelliten in der Umlaufbahn und Hunderttausende von Abonnenten hat. Ein internationales Unternehmen namens OneWeb ist Amazon ebenfalls voraus, hat mehr als 400 Satelliten in der Umlaufbahn und plant, den Dienst im kommenden Jahr auszubauen.

Amazon hofft, dass die Synergien mit seinen anderen Geschäftsbereichen – wie Amazon Web Services – dem Unternehmen einen Vorteil verschaffen werden, selbst als relativer Nachzügler.