Ehemaliger 98point6-CEO wechselt von der Telemedizin zum Brathähnchen – mit einem Rezept zur Bekämpfung des Klimawandels

Bevor er 2015 das Telemedizin-Startup 98point6 in Seattle mitbegründete, überlegte Robbie Cape, ob er sein technisches Know-how für eine Idee aus dem Gesundheitsbereich oder für etwas mit Schwerpunkt Umwelt einsetzen sollte.

Das Gesundheitswesen gewann, und Cape leitete 98point6 sechs Jahre lang als CEO, wo er dem Startup half, fast 250 Millionen Dollar aufzubringen und die steigende Kundennachfrage während der Pandemie zu befriedigen.

Letztes Jahr wurde Cape vom Vorstand von 98point6 überraschend aus dem Unternehmen gedrängt. Das gab ihm eine weitere Gelegenheit, seinen Wunsch, etwas Gutes für den Planeten zu tun, wieder aufzugreifen.

Er hat sich für ein Hähnchen-Sandwich-Restaurant entschieden.

Bevor Sie sich bei diesem Gedanken sträuben – oder grölen -: Cape stochert nicht einfach blindlings herum. Er ist leidenschaftlich, und er wendet die Lektionen an, die er in den Jahren bei Microsoft und als Gründer und Leiter eines Start-ups gelernt hat.

“Die meisten Menschen träumen von einem Restaurant oder von einer bestimmten Art von Essen, das sie perfektionieren wollen”, sagte Cape. “Ich als Technologe träumte von etwas, das ich für die Umwelt tun konnte.”

Der Traum ist Mt. Joy, eine Fast-Casual-Restaurantkette, die auf nachhaltige Anbaumethoden und lokal bezogene Zutaten setzt, um die Landwirtschaft und die Lebensmittelindustrie von Anfang bis Ende zu verändern. Mit Ethan Stowell, dem Gastronomen aus Seattle, der hinter Lokalen wie How To Cook a Wolf und Tavolàta steht, hat sich Cape einen starken Partner an die Seite geholt.

Die Inspiration, die Dinge ins Rollen zu bringen, kam Cape, als er den Dokumentarfilm Kiss the Ground” aus dem Jahr 2020 sah, einen Film mit dem Schauspieler Woody Harrelson über die Praxis der regenerativen Landwirtschaft und ihr Potenzial, den Klimawandel zu bekämpfen, indem die organische Zusammensetzung des Bodens verbessert und der Atmosphäre Kohlenstoff entzogen wird.

“Mein Hirn brannte geradezu vor Gedanken über diese Form der Landwirtschaft”, sagte Cape und wiederholte damit, was er dem Magazin Seattle Met letzte Woche in einem Artikel erzählte. “Ich habe mich vor allem gefragt: ‘Wenn das so toll ist, warum machen es dann nicht mehr Leute?'”

Cape sagte, dass er als Fleischesser besonders daran interessiert war, wie die regenerative Landwirtschaft auf die Viehzucht angewendet werden kann. Auf der Suche nach Antworten auf die Frage, wie die industrielle Landwirtschaft in den USA bekämpft werden kann, recherchierte er und wandte sich an zahlreiche Landwirte. Er war überrascht, als er auf einen traf, der ihm sagte, dass der beste Weg, um mehr Landwirte zu einer nachhaltigen Landwirtschaft zu bewegen, darin bestünde, ein Fast Food Restaurant zu eröffnen.

Cape erkannte die Ironie, dass die Nachfrage nach billigen, massenhaft produzierten Lebensmitteln vielleicht dazu beitragen könnte, die Probleme zu lösen, die sie verursacht hat.

Das “billig” in billigen Lebensmitteln wird wahrscheinlich relativ zum Standort und zur Bevölkerungszahl sein, und Cape sagte, dass es besser für den Planeten und für die Arbeiter in der gesamten Lebensmittelkette sein muss – von den Landwirten über die Verarbeiter bis hin zum Restaurantpersonal.

Das Augenmerk darauf, woher das Fleisch kommt, erinnert an ein anderes Startup aus Seattle, Crowd Cow, das 2015 gegründet wurde und von den langjährigen Software-Veteranen Joe Heitzeberg und Ethan Lowry geleitet wird. Crowd Cow wurde mit 25 Millionen Dollar unterstützt und betreibt einen Online-Marktplatz für nachhaltig erzeugtes und verarbeitetes Rindfleisch und andere Fleischprodukte.

Auf der Suche nach einem Profi der Lebensmittelbranche mit Einfluss in Seattle wandte sich Cape, der Stowell noch nie getroffen hatte, über die Website des Gastronomen an ihn und kam so zu einem ersten Treffen.

“Das Konzept, das ich ihm vorstellte, war ein gebratenes Hühnchensandwich, das gut für die Umwelt ist. Wenn wir das mit Tausenden [von Restaurants] multiplizieren können, können wir die Art und Weise, wie Lebensmittel in den Vereinigten Staaten produziert werden, ändern”, sagte Cape.

Stowell, der sich zuvor mit einem anderen Technik-Veteranen, Matt Bell, für ein Restaurant in Bells Seattle-Autotreffpunkt The Shop zusammengetan hatte, sagte, es habe eine Reihe von Treffen gebraucht, um sich wohl zu fühlen und zu sagen: “Lass uns das machen.”

“Er hat etwas, das ihm sehr am Herzen liegt, und er ist klug”, sagte Stowell über Cape, den er nicht nur als einen zufälligen Techniker ansah, der sich mit einer Restaurantidee meldete, sondern eher als “einen Startup-Typ mit einem Plan”.

Stowell ist bereits CEO seines eigenen Unternehmens und er freut sich darauf, dass Cape die Dinge im Mt. Joy leitet, damit er zusehen und lernen kann. Als Betreiber von 20 Restaurants fällt es Stowell schwer, sich vorzustellen, wie Mt. Joy auf Tausende von Standorten in den USA skalieren soll, aber er ist zuversichtlich, dass er dabei helfen kann, die Infrastruktur und die Systeme dafür einzurichten.

“Es gibt ein paar Dinge, die wir tun müssen. Wir müssen es lecker machen. Wir müssen es in dem Preisrahmen anbieten, den die Kunden erwarten. Und wir müssen die Geschichte erzählen”, sagte Stowell. “Wir müssen den Leuten klarmachen, dass sie mit dem Kauf eines Mt. Joy-Hühnchensandwichs etwas Gutes tun.

Mit Stowell als Partner/Berater an Bord und bevor überhaupt jemand ein Sandwich gebraten oder gekostet hatte, begannen die beiden Männer, ein Team zusammenzustellen, zu dem auch die Küchenchefin Dionne Himmelfarb als kulinarische Leiterin und der Landwirt Grant Jones aus dem Bundesstaat Washington gehören, der sich um den Aufbau einer Lieferkette kümmert.

“Das ist meine erste Lektion – es geht nur um das Team”, sagte Cape über die bewährten Startup- und Technologieverfahren, auf die er sich stützt.

Danach geht es um die Kultur – die Zusammenarbeit und die Beziehungen zwischen den Menschen im Team sind nach Ansicht von Cape letztlich der Kern eines jeden Erfolgs. Die dritte Lektion besteht darin, dass die Vision und der Auftrag die allgemeine Richtschnur sein müssen.

“Dieser Prozess der Neuplanung einiger grundlegender Prinzipien der Branche ist etwas, das mir immer beigebracht wurde. Das ist etwas, was wir jetzt bei Mt. Joy auf jeden Fall tun”, sagt Cape, der 2014 die Familienplanungs-App Cozi an Time Inc. verkauft hat und zuvor 12 Jahre bei Microsoft tätig war.

Cape holte auch Justin Kaufman in sein neues Team. Der frühere Software-Ingenieur bei 98point6 ist jetzt Mitbegründer und Chief Technology Officer bei Mt. Joy, und Cape sagte, Kaufman wolle die gesamte technologische Erfahrung, die Menschen mit Restaurants haben, neu gestalten.

Zu den Technologien, an denen Kaufman arbeitet, gehören: iPhone- und Android-Mobil-Apps, mit denen Gäste Bestellungen aufgeben können; ein Küchendisplaysystem, das den Köchen einen Überblick über fällige Bestellungen verschafft; eine Scanner-App, mit der Bestellungen verfolgt werden können; ein Backend-Service, der den Ticketdruck bei neuen Bestellungen automatisiert; ein Gastbenachrichtigungssystem, das Kunden mit Bestellungsaktualisierungen erreicht und Feedback einholt.

“Eine meiner größten Hoffnungen ist, dass wir in der Lage sein werden, Technologie zu nutzen, um sinnvolle Beziehungen zu unseren Gästen aufzubauen”, so Kaufman. “Ich gehe mehrmals im Jahr in eine Handvoll Restaurants, und jedes Mal, wenn ich reinkomme, bin ich in Bezug auf das Restaurant ein Erstkunde. Ich glaube, dass Technologie diese Erfahrung zum Besseren verändern kann.”

Kaufman wollte nicht nur wieder mit Cape zusammenarbeiten, sondern auch etwas bewirken.

“Ich fühle ein Gefühl der Hilflosigkeit, wenn ich darüber nachdenke, was ich tun kann, um wirklich etwas gegen den Klimawandel zu unternehmen”, sagte Kaufman. “Als Robbie mir von seiner Idee erzählte, hatte ich zum ersten Mal das Gefühl, dass ich tatsächlich etwas tun kann, das einen Unterschied macht.”

Mt. Joy gibt auf seiner Website transparent an, woher alles auf der Speisekarte stammt, um seinen ökologischen Fußabdruck zu minimieren. Eine Liste von mehr als 40 Produkten enthält Hühner aus Weidehaltung, die aus einem Umkreis von 100 Meilen um Seattle stammen, sowie andere Produkte wie Brötchen, Gemüse, Eiscreme, Gewürze und mehr, sowie die Orte, aus denen sie stammen.

Mt. Joy wird an diesem Wochenende ein Pop-up veranstalten, und zwar am Freitag von 16 bis 21 Uhr und am Samstag und Sonntag von 11 bis 21 Uhr im Capitol Hill Tavolàta, 510 E. Pike St., wo sie ein Menü mit verschiedenen 15-Dollar-Hühnchensandwiches, Pommes und Milchshakes anbieten werden.

Cape hofft, bis Ende 2023 einen ständigen Mt. Joy-Standort in Seattle eröffnen zu können. Danach wird die Nachfrage die Größe bestimmen. Cape sagte, dass Mt. Joy einen kleinen Geldbetrag in Form einer einfachen Vereinbarung für zukünftiges Eigenkapital (SAFE) aufgebracht hat und dass das Startup vor der Eröffnung des ersten Restaurants weitere Mittel aufbringen will.

Nachdem er 98point6 verlassen hatte, sagte Cape, dass er zwei oder drei Wochen damit verbracht habe, darüber nachzudenken, was er als Nächstes tun wolle, ob er ein neues Unternehmen aufbauen, sich einem bestehenden Unternehmen im Gesundheitsbereich anschließen oder den Anruf von Amazon oder Microsoft annehmen wolle.

“Ich glaube, dass mehr Unternehmer ihre Bemühungen auf die Umwelt konzentrieren müssen. Und das nicht, weil ich ein Klimaalarmist bin”, sagte er. “Es geht darum, dass sich die Menschen gerade jetzt darum kümmern, dass sie nach Möglichkeiten suchen, etwas zu bewirken. Wir müssen bei diesen Möglichkeiten innovativ sein.