Fred Hutch-Ausgründung erhält 10 Millionen Dollar für Präzisionstest zur Steuerung der Krebsbehandlung und Entwicklung von Medikamenten

Das Start-up-Unternehmen SEngine Precision Medicine aus Seattle hat 10 Millionen US-Dollar eingeworben, um die Entdeckung und Entwicklung von Medikamenten voranzutreiben und seinen Test, der Medikamente auf Krebspatienten zuschneidet, weiterzuentwickeln.

SEngine kultiviert Krebszellen von Patienten aus einer Biopsie oder anderem Material und misst das Ansprechen auf eine Reihe potenzieller Therapien mithilfe von Datenanalysen und Berechnungswerkzeugen.

Der “Paris-Test” des Unternehmens ist so konzipiert, dass er bis zu 44 Medikamente bewertet, die auf die jeweilige Krebsart und ihre genetischen Merkmale zugeschnitten sind. Onkologen können auf der Grundlage der Ergebnisse auch eine Medikamentenkombinationsstudie anfordern oder die Prüfung weiterer Medikamente in Auftrag geben. Das Unternehmen verfügt über mehr als 240 Kandidaten in seiner Medikamentenbibliothek, die ein breites Spektrum an molekularen Zielen abdeckt.

Der Paris Test geht über die DNA-Tests hinaus, die zunehmend von Onkologen eingesetzt werden. Solche genomischen Tests können dazu beitragen, Behandlungen für 5 bis 20 % der Tumore zu identifizieren, je nach Krebsart, sagte SEngine-CEO Carla Grandori. SEngine bietet jedoch einen direkteren Ansatz, um zu beurteilen, welche Medikamente wahrscheinlich wirken werden.

Etwa 75 % der Pariser Tests ergeben ein Medikament, das das Unternehmen als außergewöhnlich oder gut in kultivierten Zellen anspricht, so Grandori. Das Verfahren ist für alle Arten von soliden Tumoren geeignet, von Brustkrebs bis zur Bauchspeicheldrüse.

“Allein durch das empirische Testen einer breiten Palette von Medikamenten können wir in der Regel eine Lösung für einen Patienten finden”, sagte Grandori, ein ehemaliger leitender Prüfarzt am Fred Hutchinson Cancer Center, der das Unternehmen 2015 mitbegründet hat. Das Start-up arbeitet derzeit mit dem Fred Hutch, dem Dana Farber Cancer Institute und anderen zusammen, um den Test zu bewerten.

Ein Ziel ist es, Daten zu generieren, die den Wert und die Wirksamkeit des Tests für Versicherungsunternehmen belegen. Bisher haben etwa 800 Patienten den Test erhalten, vor allem Menschen, die auf herkömmliche Behandlungsmöglichkeiten nicht ansprachen.

SEngine nutzt diesen Ansatz auch, um neue Arzneimittelkandidaten zu identifizieren. Sein Modell besteht darin, Kandidaten durch frühe Tests und regulatorische Hürden zu bringen und sie zu lizenzieren, wenn sie für klinische Versuche der Phase 1 bereit sind. Das Unternehmen beabsichtigt, seinen ersten Kandidaten im nächsten Jahr für eine Studie bereitzustellen.

Mehrere Biopharmaunternehmen arbeiten bei der Entdeckung und Entwicklung von Medikamenten mit SEngine zusammen.

Zu den anderen Start-ups mit ähnlichen Ansätzen gehört die Ausgründung Xilis der Duke University, die aus Patiententumoren abgeleitete “Mikroorganosphären”-Tests entwickelt. Kiyatec bietet klinische Tests für bestimmte Hirntumore auf der Grundlage von Patientenzellen an, und Notable Labs konzentriert sich hauptsächlich auf die Vorhersage von Therapien für Blutkrebserkrankungen.

SEngine prüft ein umfassenderes Spektrum von Medikamenten und Tumorarten, so Grandori.

Das Unternehmen ist in diesem Jahr von 20 auf 30 Mitarbeiter angewachsen und hat vor kurzem über das Institut Gustave-Roussy in Paris eine klinische Studie an Patienten mit Darmkrebs gestartet, die auf eine herkömmliche Behandlung nicht ansprechen oder bei denen der Tumor wieder aufgetreten ist.

SEngine wird das neue Geld für die Erforschung von Medikamenten und für die Ausweitung und Vermarktung des Tests verwenden, der nach dem mythologischen Bogenschützen Paris benannt ist, der Achilles in die Ferse schoss. Das Unternehmen plant, von seinen Laborräumen in Seattle am Institute for Systems Biology in eine größere Anlage in Bothell, Washington, umzuziehen und mehr in Automatisierung und Robotik zu investieren.

Forscher des Unternehmens haben im vergangenen Jahr auf der Tagung der American Society for Clinical Oncology erste Daten zu diesem Ansatz vorgelegt.

Bei 38 von 53 untersuchten Patienten konnten die Tests des Unternehmens das Ansprechen auf Medikamente vorhersagen. Dazu gehört auch die Vorhersage des Ausbleibens einer Reaktion in Fällen, in denen die Ärzte ein anderes Medikament als das vom Test vorgeschlagene verwendeten. Positive Reaktionen machten die Mehrheit der Fälle aus und wurden als Tumorschrumpfung, Verbesserung der Symptome oder Verbesserung der Biomarker, d. h. der mit Krebs assoziierten Moleküle, gemessen.

Einige Patientenproben wiesen geringe Zellzahlen oder eine schlechte Lebensfähigkeit auf. Insgesamt konnte jedoch bei etwa 70 % der Patienten Gewebe für Tests gewonnen werden.

Eine Eierstockkrebspatientin wurde aufgrund ihrer Testergebnisse mit einem Medikament behandelt, das normalerweise bei Lymphomen und Leukämie eingesetzt wird. Sie verließ das Hospiz und wird zwei Jahre später immer noch auf der Grundlage des Paris-Tests behandelt. “Dies ist ein Ausnahmefall”, gibt Grandori zu bedenken. “Aber viele Patienten haben über Monate bis Jahre von der Behandlung profitiert”.

Die Finanzierungsrunde wurde von der Washington Research Foundation zusammen mit Alethea Fulcrum Fund, Vincere Capital Biotech, Bangarang Group und ungenannten Investoren geleitet. Die Gesamtfinanzierung beläuft sich bis heute auf 19 Millionen Dollar.