Jenseits der Titanic: Der Gründer von OceanGate denkt über die Zukunft der Tiefsee nach

Gibt es für Unterwasserabenteuer etwas Vergleichbares wie das 110 Jahre alte Wrack der Titanic mit eigenen Augen zu sehen? Stockton Rush, Präsident von OceanGate Expeditions und leitender Tauchpilot, will das herausfinden.

In den letzten Jahren haben OceanGate Expeditions – und seine Schwesterfirma OceanGate Inc. mit Sitz in Everett – wiederholt das schwierige Kunststück vollbracht, ein Tauchboot mit Besatzung zur Titanic hinunterzuschicken, einem Luxusliner, der 1912 auf seiner ersten Fahrt tragisch unterging.

Mit Rush auf dem Pilotensitz brachte das Titan-Tauchboot von OceanGate wissenschaftliche Experten und zahlende Kunden in eine Tiefe von 12.500 Fuß, um das Wrack der Titanic und seine Umgebung zu untersuchen. Die Fahrten in den Jahren 2021 und 2022 haben viel Aufmerksamkeit in den Medien erregt – auch bei der BBC, die an diesem Wochenende eine Dokumentation über die Tauchgänge ausstrahlt.

In einem Vortrag auf dem GeekWire Summit am Freitag gab Rush einen Überblick über den Geschäftsplan von OceanGate und warf einen Blick auf die zukünftigen Ziele des Unternehmens.

Es begann alles im Jahr 2010. Rush, der als Luft- und Raumfahrtingenieur ausgebildet wurde und davon träumte, Astronaut zu werden, dachte über die Ähnlichkeiten zwischen der Weltraumgrenze und der Tiefseegrenze nach.

“Es gibt so viele tolle Filme über den Weltraum, aber nicht so viele über den Ozean”, sagte er. “Ich wollte mit meinem Unternehmen einfach etwas bewegen, die Leute für den Ozean begeistern und entdecken, was es dort draußen gibt.

In den folgenden Jahren bauten und betrieben Rush und sein OceanGate-Team immer leistungsfähigere Tauchboote. Gleichzeitig erarbeiteten sie ein tragfähiges Geschäftsmodell für ihre Abenteuer.

“Es gab Forscher, die in den Ozean gehen wollten”, erinnert sich Rush. “Roboter und autonome Fahrzeuge hatten ihren Platz, aber es gab auch einen Grund für Menschen, dort hinunter zu gehen, mehr noch als es für Menschen einen Grund gibt, ins All zu gehen. Aber was war das Modell? Wir dachten: “Nun, es gibt Leute, die Abenteuertourismus auf höchstem Niveau betreiben wollen. Leute, die 100.000 Dollar ausgeben, um den Everest zu besteigen oder in die Antarktis zu reisen. Vielleicht können wir beides miteinander verbinden.'”

Für die Titanic-Tauchgänge bot OceanGate Expeditions seinen Kunden die Möglichkeit, als Missionsspezialisten an Titanic-Reisen teilzunehmen – mit einem Ticketpreis, der sich schließlich bei 250.000 Dollar einpendelte. Die meisten Tiefseetauchboote sind nur für zwei oder drei Personen ausgelegt, aber OceanGate stellte sicher, dass sein Titanic-taugliches Tauchboot mindestens vier Personen aufnehmen konnte. (Bei Titan waren es sogar fünf.)

“Man braucht einen Piloten”, erklärte Rush. “Man braucht einen so genannten Fachexperten. Und dann macht man die coolste Sache, die man je in seinem Leben machen wird, nicht allein. Du nimmst deine Frau, deinen Sohn, deine Tochter [oder] deinen besten Freund. Man braucht also vier Leute.”

Jetzt hat Rush 13 Titanic-Tauchgänge hinter sich: sechs im Jahr 2021 und sieben im Jahr 2022. Der Plan sieht vor, jedes Jahr wiederzukommen, um den Verfall des Schiffes zu dokumentieren – und das Tiefsee-Ökosystem rund um das Wrack zu erfassen.

Bei den Tauchgängen in diesem Sommer entdeckte das OceanGate-Team zum Beispiel ein Korallenriff in einer Tiefe von 10.000 Fuß.

“Es hatte all diese Schwämme und Weichkorallen. … Wir werden eine Pressemitteilung herausgeben und einige Artikel über diese erstaunliche Oase der Artenvielfalt in den abyssalen Ebenen einreichen, wie die Forscher zu sagen pflegen”, sagte Rush. “Das Ding ist unglaublich. Es ist 20 Meter hoch, 100 Meter lang und völlig unbekannt und unentdeckt.

Die Titanic ist nicht das einzige Ziel auf der Liste von OceanGate. In den vergangenen Jahren organisierte das Unternehmen Tauchgänge zum Hudson Canyon, einem unterseeischen Abgrund vor der Küste von New York und New Jersey. Geplant sind auch die Erkundung von U-Boot-Wracks vor der Küste von Rhode Island und Tieftauchgänge in der Nähe der Great Bahama Bank.

Und was ist Rushs Traumziel? “Ich möchte hydrothermale Quellen erforschen”, sagt er. Diese Schlote sind Hotspots, an denen überhitztes Wasser in Verbindung mit vulkanischer Aktivität aus der Erdkruste in die kalten Tiefen des Ozeans aufsteigt. Diese Umgebung beherbergt seltsame Arten von Meereslebewesen, und einige Wissenschaftler vermuten, dass das Leben auf der Erde seinen Ursprung in den Tiefsee-Schloten haben könnte.

“Die höchsten Dichten an Biomasse auf dem Planeten befinden sich in der Nähe von Hydrothermalquellen”, so Rush. “Und sie schaffen das ohne die Sonne, nur mit geothermischer Energie und Dingen, die aus dem Inneren des Planeten kommen. Die Sonne könnte sich abschalten und es gäbe immer noch Leben da unten. Das möchte ich wirklich tun.”

Wenn es um Schiffswracks geht, steht das deutsche Schlachtschiff Bismarck aus dem Zweiten Weltkrieg ganz oben auf Rushs Wunschzettel. Die Bismarck wurde 1941 von den Briten versenkt und liegt heute auf dem Meeresgrund des Atlantiks in einer Tiefe von etwa 17.500 Fuß – tiefer als die Titanic.

“Wie die Titanic ist sie auf ihrer Jungfernfahrt untergegangen”, so Rush. Und wie die Titanic hat die Geschichte der Bismarck eine Reihe von Büchern und Filmen ausgelöst.

“Sie ist offenbar in einem erstaunlichen Zustand, abgesehen von ein paar Löchern, die die Briten hineingemacht haben”, so Rush. Die größte Herausforderung besteht darin, dass die Titan von OceanGate nicht in der Lage ist, bis zur Tiefe der Bismarck zu tauchen. Um diesen Teil von Rushs Traum zu verwirklichen, müsste ein noch robusteres Tauchboot gebaut werden.

Wenn es um das Geschäftsmodell von OceanGate geht, hat Rush immer noch die Raumfahrt im Kopf. Er stellt sich die Expeditionen von OceanGate als potenzielle Trainingswerkzeuge für kommerzielle Raumfahrer vor, die sich auf den Weg ins All machen. Mehrere suborbitale Raumfahrer und angehende Raumfahrer – darunter die Blue Origin-Kunden Dylan Taylor und Evan Dick sowie der Planetenforscher Alan Stern – nahmen an den diesjährigen Tauchgängen teil.

Aber Rushs Perspektive ist eindeutig bodenständiger als zu der Zeit, als er selbst davon träumte, Astronaut zu werden.

“Ich finde den Weltraum wunderbar”, sagte Rush, “aber ich neige eher zu der Ansicht, dass die Ozeane im Moment wirklich das Entscheidende sind: Wir müssen verstehen, wie der Planet auf den Klimawandel reagiert. Es spielt sich alles im Ozean ab, und wir wissen fast nichts. Deshalb freue ich mich sehr darauf, das zu tun.”