Lernen Sie den Techniker aus Seattle kennen, der eine neue Abteilung des Auktionshauses Christie’s leiten soll

Das legendäre Auktionshaus Christie’s hat den NFT-Wahn aus der ersten Reihe miterlebt.

Im März 2021 vermittelte der 256 Jahre alte Kunsthändler den Verkauf einer Collage der ersten 5.000 Exemplare des Digitalkünstlers Beeple, die für unglaubliche 69,3 Millionen Dollar verkauft wurde. Bis zum Ende des Jahres verkaufte Christie’s NFTs im Wert von über 150 Millionen Dollar.

Es überrascht nicht, dass das Auktionshaus jetzt seine Wette auf den Web3-Bereich verdoppelt und eine neue Risikokapitalsparte ankündigt. Das Auktionshaus gab die Größe des Fonds nicht bekannt, sagte aber, dass es in erster Linie Technologie-Startups in der Frühphase finanzieren wird, die entweder eine Web3-Plattform, ein Fintech-Unternehmen, das sich auf den Kunstmarkt konzentriert, oder eine Virtual- oder Augmented-Reality-Technologie zur Verbesserung des Kunstbetrachtungserlebnisses entwickeln.

Der Venture-Arm wird von Christie’s-Führungskräften geleitet, darunter CEO Guillaume Cerutti und COO Ben Gore, zusammen mit dem in Seattle ansässigen Tech-Veteranen Devang Thakkar, der den Fonds weltweit leiten wird.

“Für mich war es eine interessante Erkenntnis im letzten Jahr, als wir den NFT-Markt nach der Beeple-Auktion boomen sahen”, sagte Thakkar in einem Video-Interview mit GeekWire. “Wir hatten einen Sitz in der ersten Reihe für einige der Gründer, die erstaunliche Technologien im Web3-Bereich entwickelten, aber wir hatten keine Möglichkeit, sie zu beschleunigen oder in sie zu investieren. Ein Venture-Arm machte absolut Sinn, weil wir bereits einen organischen Deal-Flow hatten”.

Der NFT-Markt hat sich seit seinem kometenhaften Aufstieg im Jahr 2021 abgekühlt. Christie’s verkaufte in der ersten Hälfte dieses Jahres NFTs im Wert von nur 5 Millionen Dollar, verglichen mit 93 Millionen Dollar im gleichen Zeitraum des Vorjahres. Trotz der schleppenden Marktaktivität hält Thakkar den Zeitpunkt für günstig, um Start-ups zu finanzieren, die Produkte in diesem Bereich entwickeln.

“Wir hatten das Gefühl, dass es ein perfekter Zeitpunkt ist, um in Web3-Unternehmen zu investieren, weil die Spekulationen von einer Klippe gefallen sind”, sagte er. “Es ist der günstigste Zeitpunkt, um einen Dollar zu investieren.”

Thakkar, der ursprünglich aus Mumbai, Indien, stammt, begann seine Karriere bei Microsoft als Produktmanager und wagte dann den Sprung in das unternehmerische Ökosystem als Vizepräsident bei einem Startup namens Artsy. Er war leitender Angestellter bei Better.com, bevor er im Juli zum globalen Leiter der Venture-Sparte von Christie ernannt wurde.

Er sagt, dass er in Seattle bleiben und hauptsächlich von unterwegs aus arbeiten wird, um Startup-Angebote aus den 46 Ländern, in denen Christie’s tätig ist, anzunehmen. Wir sprachen mit ihm darüber, wie er bei Christie’s gelandet ist, über seine Vision für den Venture-Fonds, die Kunstszene in Seattle und seinen Lieblingskünstler im digitalen Bereich. Dieses Gespräch wurde aus Gründen der Kürze und Klarheit überarbeitet.

GW: Vielen Dank für das Gespräch mit uns, Devang. Können Sie uns zunächst ein wenig über Ihre Wurzeln in Seattle erzählen und wie Sie zur Kunst gekommen sind?

Devang Thakkar: Ich bin in der verrückten Stadt Mumbai (Indien) mit 19 Millionen meiner engsten Freunde und Familie aufgewachsen. Meine Mutter ist Künstlerin, also bin ich in diesem Umfeld aufgewachsen. Bei uns zu Hause gab es immer irgendwelche Diskussionen über Malerei.

Ich zog in die Vereinigten Staaten, um die Columbia University zu besuchen. Ich war ein Einwanderer der ersten Generation und hatte keine Familie hier. Irgendwann bekam ich einen Praktikumsplatz bei Microsoft, weil dort Lose für eine Xbox verlost wurden. Ich habe nie eine Xbox gewonnen, aber ich bekam ein Praktikum und arbeitete dort mehr als ein Jahrzehnt lang. Ich habe Betriebssysteme entwickelt. Ich habe an Bing und MSN gearbeitet. Und mein letztes Produkt war Microsoft Teams.

Zu diesem Zeitpunkt hörte ich von einem Unternehmen namens Artsy, das in New York ein ganzes Startup rund um die Schnittstelle von Kunst und Technologie aufbaute. Also beschloss ich, einen Vertrauensvorschuss in das Startup-Ökosystem zu geben, und zog dorthin zurück. Ich half dabei, das Unternehmen von einem 50- bis 60-köpfigen Team zu einem 300-Personen-Startup mit mehreren Finanzierungsrunden zu entwickeln. Während des Aufbaus von Artsy lernte ich Leute aus den meisten der wichtigsten Institutionen der Kunstwelt kennen.

Meine Frau arbeitet bei Microsoft, und so wussten wir, dass wir zurückkommen würden, wenn wir eine Familie hätten. Jetzt haben wir ein 14 Monate altes Kind – und es ist das Zentrum unseres Universums.

Was reizt Sie an der Zusammenarbeit mit Christie’s?

Christie’s ist eine der wichtigsten Institutionen auf dem Kunstmarkt. Es ist eine dieser Marken, die sich im Laufe der Zeit bewährt hat und weiterhin Innovationen hervorbringt, sei es im Bereich der Technologie, der Künstler und allem, was dazwischen liegt. Und sie hat den Markt wirklich verändert, vor allem in den letzten zwei bis drei Jahrzehnten.

Letztes Jahr hat Christie’s 150 Millionen Dollar mit NFT-Verkäufen umgesetzt. In der ersten Hälfte dieses Jahres liegt diese Zahl bei etwa 5 Millionen Dollar. Sie sagten, es gäbe weniger Spekulationen und es sei ein günstiger Zeitpunkt, um zu investieren. Können Sie das näher erläutern?

Wenn man sich den Crash von 2000 oder 2008 anschaut, als die Spekulationen nachließen, waren es die guten Tech- und Kunstunternehmen, die überlebten. Im Jahr 2000 hatten wir Amazon, Bloomberg, Google und eBay. Im Jahr 2008 gab es Facebook und Twitter. In jedem Boom- und Bust-Zyklus gibt es Trends, es gibt Regulierung und Standardisierung, dann gibt es eine Korrektur, wenn sich die Erwartungen normalisieren. Und dann schließlich wiederholt sich der Zyklus.

Können Sie uns ein wenig mehr darüber erzählen, in welche Arten von Start-ups Sie zu investieren hoffen und in welchem Stadium?

Wir konzentrieren uns in erster Linie auf Seed und Series A. Unser Investitionsziel sind Unternehmen, die die Reibungsverluste für Käufer und Verkäufer auf dem Kunstmarkt verringern. Die zweite Säule sind Technologien, die den Kunstkonsum erleichtern, sei es in Form von Hardware, Software, Augmented Reality oder VR.

Unser nächster Investitionsschwerpunkt werden Unternehmen sein, die Technologien entwickeln, die den Konsum von zwei- und dreidimensionaler Kunst erleichtern. Ich kann ein riesiges Kunstwerk nicht einfach von New York nach Australien schicken, und die zweidimensionalen Flachbildschirme, die verwendet werden, bieten nicht immer das gleiche Erlebnis, also suchen wir nach Unternehmen, die das Kunstbetrachtungserlebnis verbessern. Der letzte Punkt betrifft die finanzielle Innovation in der Kunstwelt. Dabei kann es sich um Preisgestaltung und Bewertung, Finanzierung oder Kreditvergabe handeln.

Worauf achten Sie bei Gründern? Und können Sie uns etwas über Ihre erste Investition erzählen?

Wir suchen nach Start-ups und Teams, die nachweislich gute Technologien entwickelt haben. Sei es durch frühere Unternehmen, frühere Exits oder sogar einen starken Gründungshintergrund bei Big Tech. Es gibt kein Patentrezept für den Erfolg oder die Fähigkeit, etwas zu liefern, aber wir wollen Teams sehen, die wirklich eng zusammenarbeiten.

Unsere erste Investition war die in Vancouver, Kanada, ansässige Layer Zero. Die Gründer dieses Unternehmens kennen sich seit dem College und haben bereits bei mehreren Start-ups zusammengearbeitet. Dieses Maß an Kameradschaft ist das, wonach ich suche.

Es scheint, dass sich in Seattle viel im Bereich NFT getan hat. Es gibt sogar ein ganzes Museum, das der Technologie gewidmet ist. Können Sie mehr über Seattle und die Kunstszene in der Region erzählen?

Die Seattle Art Fair ist eine phänomenale lokale Veranstaltung, die zum ersten Mal seit der Pandemie stattgefunden hat. Ich war gerade mit einigen Kollegen von Christie’s und der lokalen Investment-Community dort, die alle sehr begeistert vom Kunstraum sind. Außerdem würde ich gerne im Herbst einen Christie’s Ventures Pitch Day in Seattle veranstalten. Wenn ein Startup Software oder Fintech-Tools entwickelt, die nicht nur der Kunstwelt, sondern jedem zweiseitigen Markt helfen können, wären wir an einer Präsentation interessiert.

Haben Sie im Moment einen Lieblingskünstler?

Ich mag diesen Künstler FEWOCiOUS sehr. Er war schon ein paar Mal bei Christie’s zu sehen. Er ist sehr jung und hat ein iPad benutzt, um Kunst für mich zu skizzieren. Das ist eine innovative Geschichte. Wenn Sie sich an das Buch “The War of the Worlds” erinnern, hatte eine Figur in diesem Roman ein Gerät, das wie ein iPad beschrieben wurde. Das zeigt, dass Künstler in der Vergangenheit in der Lage waren, eine Vision davon zu entwerfen, wie ein technisches Gerät in der Zukunft aussehen würde, und dass die Künstler von heute tatsächlich ein ähnlich aussehendes Gerät benutzen, um vorwiegend Arbeiten zu schaffen. Das gibt mir wirklich Hoffnung, dass der Innovationszyklus von der Konzeption bis zur Kreation in den Köpfen von Künstlern und Kreativen weitergeht.

Es klingt, als ob sich für Sie der Kreislauf von Kunst und Technik geschlossen hat.

Ganz genau.