Während einer Expedition zur Titanic im Jahr 1996 bemerkte der Tauchbootpilot PH Nargeolet einen seltsamen Sonarimpuls, der von einer Stelle in der Nähe des Wracks ausging. War es ein bisher unentdecktes Wrackteil? Ein unerforschtes geologisches Merkmal?

Vor sechsundzwanzig Jahren war der Pilot nicht in der Lage, weitere Nachforschungen anzustellen. Doch nun hat eine ganz andere Titanic-Expedition das Rätsel gelöst, und Nargeolet war Teil des Teams.

Die Daten, die während der Tauchgänge der in Everett, Washington, ansässigen OceanGate und der auf den Bahamas ansässigen OceanGate Expeditions in diesem Sommer gesammelt wurden, sowie die wissenschaftliche Analyse, die von der gemeinnützigen OceanGate Foundation unterstützt wird, zeigen, dass der Fleck von einem vulkanischen Rücken stammt, der als Heimat für Korallen, Schwämme und andere Bewohner der Tiefsee dient.

“Auf dem Sonarbild hätte dies alles Mögliche sein können, einschließlich der Möglichkeit, dass es sich um ein weiteres Schiffswrack handelt”, sagte Nargeolet heute in einer Pressemitteilung. “Ich habe mich nach einer Gelegenheit gesehnt, dieses große Objekt zu erforschen, das vor so langer Zeit auf dem Sonar erschien. Es war erstaunlich, dieses Gebiet zu erforschen und diese faszinierende vulkanische Formation zu finden, in der es von so viel Leben wimmelt.”

Die 9.500 Fuß tiefe und 330 Fuß lange Basaltformation hat den vorläufigen Namen Nargeolet-Fanning Ridge erhalten. Mit diesem Namen wird die Rolle von Nargeolet und Oisin Fanning gewürdigt, einer irischen Führungskraft aus der Energiebranche, die als Spezialist an der diesjährigen OceanGate-Expedition teilnahm.

“Als ich von der Möglichkeit eines Tauchgangs erfuhr, um das Geheimnis dessen zu lüften, was auf dem Sonar zu sehen war, wusste ich, dass ich dabei sein wollte”, sagte Fanning, der für die Teilnahme an der Expedition bezahlt hat. “Es ist ein Privileg, mit OceanGate Expeditions, der OceanGate Foundation und dem wissenschaftlichen Team zusammenzuarbeiten, um besser zu verstehen, was tief unter der Oberfläche unserer Ozeane liegt.”

Dieser Sommer war die zweite Forschungssaison für OceanGate Expeditions und sein wissenschaftliches Team. Im vergangenen Jahr konzentrierten sich die Tauchgänge mit dem OceanGate-Tauchboot Titan auf die Dokumentation des Zustands des 110 Jahre alten Titanic-Schiffswracks, das von einer der berühmtesten Tragödien der Geschichte auf See zurückgelassen wurde. In diesem Jahr setzten die Wissenschaftler ihre Untersuchungen des Wracks fort, übernahmen aber auch die Aufgabe, das Leben im Meer zu katalogisieren.

Die Entdeckung des Nargeolet-Fanning-Rückens war einer der Höhepunkte der diesjährigen Forschungssaison, so Steve Ross, leitender Wissenschaftler von OceanGate Expeditions.

“Diese Entdeckung wird die Art und Weise, wie wir über die biologische Vielfalt des Abgrunds denken, verbessern”, sagte Ross, der Forschungsprofessor am Zentrum für Meereswissenschaften an der Universität von North Carolina in Wilmington ist. “Die scheinbar basaltischen Vulkanformationen sind bemerkenswert, und wir sind erstaunt über die Vielfalt und Dichte der Schwämme, Bambuskorallen, anderer Kaltwasserkorallen, Langusten und Fische, die in 2.900 Metern Tiefe im Nordatlantik gedeihen.”

Ross sagte, dass der Bergrücken neue Daten für die Untersuchung von Tiefsee-Ökosystemen liefern sollte. “Die Vielfalt der Lebensformen, die Konzentration des Lebens und die Ökosysteme insgesamt könnten sich zwischen dem künstlichen Riff der Titanic und diesem neu entdeckten natürlichen Riff in der Tiefsee unterscheiden”, sagte er.

Murray Roberts, ein Meeresbiologe an der Universität von Edinburgh, der ebenfalls zum OceanGate-Team gehört, sagte, dass er und seine Kollegen Fotos und Videos sowie DNA aus Wasserproben, die am Riff gesammelt wurden, analysieren werden.

“Wissenschaftler waren schon immer überrascht, wie weit sich Schwämme und Korallen im Ozean ausbreiten”, so Roberts. “Wir führen Computersimulationen durch, um dies besser zu verstehen, und ich erwarte, dass diese unerforschten felsigen Gebiete entscheidend dazu beitragen, zu erklären, wie sich diese Tiere über die riesigen Entfernungen des tiefen schlammigen Meeresbodens ausbreiten können”.

Die Ergebnisse werden der wissenschaftlichen Gemeinschaft und den politischen Entscheidungsträgern mitgeteilt, “um sicherzustellen, dass diese empfindlichen Ökosysteme die gebührende Aufmerksamkeit und den Schutz erhalten, den sie verdienen”, so Roberts. Die im Rahmen der Titanic-Studien gewonnenen Daten werden über die iAtlantic-Datenbank anderen Forschern und der breiten Öffentlichkeit zugänglich gemacht.

OceanGate Expeditions plant bereits die Rückkehr zur Titanic im nächsten Jahr – mit freien Plätzen für Missionsspezialisten, die gegen eine Gebühr von 250.000 Dollar an dem Abenteuer teilnehmen können. Das Unternehmen bietet auch Tauchgänge zur “Zunge des Ozeans” in der Great Bahama Bank und zu Hydrothermalquellen auf den Azoren an.