Während Amazon iRobot aufsaugt, fordern Kritiker die Regulierungsbehörden auf, Big-Tech-Geschäften den Stecker zu ziehen

Amazons geplante Übernahme des Roomba-Herstellers iRobot für 1,7 Milliarden Dollar könnte die jährlichen Ausgaben für Akquisitionen auf einen neuen Höchststand treiben, wenn man sie mit dem Kauf von MGM für 8,45 Milliarden Dollar und der geplanten Übernahme des Primärversorgungsunternehmens One Medical für 3,9 Milliarden Dollar kombiniert.

Aber werden die US-Kartellbehörden dies zulassen?

Das ist eine wichtige Frage, nachdem Amazon am Freitagmorgen die Übernahme von iRobot, dem in Boston ansässigen Unternehmen, das den marktführenden Staubsaugerroboter entwickelt hat, angekündigt hat.

In der vorgeschlagenen Form würde das Geschäft Amazon in eine führende Position bei Heimrobotern katapultieren. Der Tech-Gigant aus Seattle hat nach der Einführung seines Heimroboters Astro im vergangenen Jahr kaum an der Oberfläche des Marktes gekratzt.

Mit der Übernahme von Kiva Systems vor einem Jahrzehnt hat Amazon einen ähnlichen Schritt im Bereich der Lagerroboter unternommen und eine technologische Plattform geschaffen, mit der das Unternehmen die Automatisierung seiner Anlagen drastisch beschleunigen konnte.

Die U.S. Federal Trade Commission (FTC) machte ihre neue Einstellung zu Tech-Akquisitionen deutlich, als sie am 27. Juli ankündigte, dass sie versuchen wird, die Facebook-Muttergesellschaft Meta vom Erwerb der Virtual-Reality-Fitness-App Supernatural abzuhalten. Der FTC-Beamte John Newman rügte Meta für den Versuch, “eine Marktposition zu kaufen, anstatt sie sich durch Leistung zu verdienen”.

Gemäß den Bedingungen des Deals, die am Freitagmorgen in einem SEC-Bericht bekannt gegeben wurden, würde Amazon eine Abfindungszahlung in Höhe von 94 Millionen Dollar an iRobot leisten, falls der Deal letztendlich von den Kartellbehörden blockiert wird.

Das in Boston ansässige Unternehmen iRobot, das Roomba vor zwei Jahrzehnten auf den Markt gebracht hat, hat im vergangenen Jahr insgesamt 40 Millionen Geräte verkauft. Im letzten Geschäftsjahr lieferte iRobot mehr als 5,6 Millionen Geräte aus und übertraf damit die Reichweite des neu eingeführten Astro-Haushaltsroboters von Amazon, der nur in einer begrenzten Vorabversion erhältlich ist.

Bevor sie FTC-Vorsitzende wurde, machte die Leiterin der Behörde, Lina Khan, 2018 Schlagzeilen mit ihrem Artikel “Amazon’s Antitrust Paradox” im Yale Law Journal, in dem sie ein grundlegendes Argument in der Bewegung zur Eindämmung der Reichweite von Tech-Giganten vorbrachte.

Der von Amazon vorgeschlagene iRobot-Deal bringt auch Bedenken hinsichtlich des Datenschutzes mit sich, da Amazon über die Roomba-Geräte, die das Innere von Häusern scannen und autonom staubsaugen, Zugang zu den Daten in den Häusern erhalten würde.

In einer Erklärung gegenüber GeekWire sagte ein Amazon-Sprecher: “Der Schutz von Kundendaten war Amazon schon immer sehr wichtig, und wir sind der Meinung, dass wir in allen unseren Geschäftsbereichen sehr gut mit den Daten unserer Kunden umgegangen sind. Das Vertrauen der Kunden ist etwas, das wir uns hart erarbeitet haben – und jeden Tag hart daran arbeiten, es zu erhalten.”

Consumer Reports zum Beispiel gibt iRobot gute Noten für die Datensicherheit. Aber die schiere Menge an Daten könnte Amazon einen Wettbewerbsvorteil verschaffen und eine Grundlage für die Verbesserung und Differenzierung seiner Bemühungen im Bereich der Heimroboter bieten.

Ethan Glass, Anwalt für Kartellrecht und Wettbewerbsrecht bei Cooley LLP, sagte gegenüber Reuters, dass die Wahrscheinlichkeit einer eingehenden Untersuchung bei drei von vier und einer Anfechtung durch die FTC bei einer von vier liegt.

Kritiker von Amazon haben schnell die Alarmglocken geläutet. Ron Knox, ein leitender Forscher und Autor am Institute for Local Self-Reliance, sagte, dass dies “die gefährlichste, bedrohlichste Übernahme in der Geschichte des Unternehmens sein könnte”.

Andere sahen in Amazons Ankündigung die Fortsetzung eines Trends.

“Es ist offensichtlich, dass Amazon versucht, seinen Weg zur Dominanz auf dem Smart-Home-Markt zu erwerben und eine weitere aufdringliche Möglichkeit zur Überwachung seiner Kunden hinzuzufügen”, sagte Sarah Miller, Geschäftsführerin des American Economic Liberties Project, in einer nach der Amazon-Ankündigung veröffentlichten Erklärung.

Miller fügte hinzu: “Egal, ob Amazon Roomba und OneMedical aufrollt, Facebook Within erwirbt oder Google Mandiant kauft, der Kongress muss eingreifen, die Akquisitionswelle von Big Tech stoppen und die FTC in der Zwischenzeit mit allen Mitteln unterstützen.”

Aus Sicht des Kongresses ist das Timing von Amazons Ankündigung bemerkenswert, denn es ist ein Freitagmorgen, an dem das US-Repräsentantenhaus und der Senat in die Augustpause gehen, während ein genau beobachtetes Kartellgesetz einer ungewissen Zukunft entgegensieht.

Laut iRobots Einreichung bei der SEC sieht die Vereinbarung mit Amazon den 4. August 2023, also ein Jahr später, als Frist für den Abschluss des Geschäfts vor, mit zwei möglichen sechsmonatigen Verlängerungen, bevor eine Kündigungsgebühr gezahlt werden kann.

Amazon ging in der Ankündigung des Geschäfts nicht auf mögliche kartellrechtliche Einwände ein, sondern erklärte lediglich, dass das Geschäft der behördlichen Prüfung und der Zustimmung der iRobot-Aktionäre unter den “üblichen Abschlussbedingungen” unterliege.